Pascal Vergriete, burgemeester Duinkerke: "We willen de logica waarbij de auto altijd voorrang krijgt, ombuigen."

Duinkerke: gratis openbaar vervoer kan wél

auteur: 

Dirk Tuypens

“Als we het openbaar vervoer nu eens gratis maken?” Dat is wat de PVDA in meerdere steden voorstelt. “Onmogelijk”, roepen de andere partijen in koor. Ah ja? In het Noord-Franse Duinkerke is het openbaar vervoer vanaf 1 september volledig gratis.

 

Duinkerke telt 200.000 inwoners. In 2015 startte de stad al met gratis openbaar vervoer tijdens het weekend. Met succes. Het aantal gebruikers op zaterdag steeg met 30%, op zondag zelfs met 80%.

Vanaf 1 september dit jaar is het openbaar vervoer in Duinkerke volledig gratis, elke dag, de hele week door. Het wordt zo de grootste agglomeratie in Europa waar je op gelijk welk moment zonder betalen de bus op kan springen. In Frankrijk bieden nu in totaal al een dertigtal steden gratis openbaar vervoer aan.

Het aanbod in Duinkerke wordt ook uitgebreid. De stad kocht 40 nieuwe bussen aan. Die komen bovenop de ongeveer 100 bussen die nu al rijden. De lijnen worden herdacht, de frequentie verbeterd, er komen meer haltes.

Sociale maatregel

Gratis openbaar vervoer was een verkiezingsbelofte van burgemeester Patrice Vergriete. Hij ziet het in de eerste plaats als een sociale maatregel: “We geven zo in Duinkerke jaarlijks 4,5 miljoen euro koopkracht terug aan de bevolking. Het is ook een maatregel waarmee we uitsluiting bestrijden. Sommige wijken, waar de meerderheid van de mensen geen auto heeft, worden zwaar onderbediend. Voortaan zullen deze mensen gratis en makkelijk toegang hebben tot hun werkplaats, tot sportieve of culturele voorzieningen, … Tenslotte is het ook een maatregel voor het milieu. Behalve voor luchtvervuiling, zorgt de auto ook voor een belemmering van de openbare ruimte. We willen de logica waarbij de auto altijd voorrang krijgt, ombuigen.”

Tegenstanders werpen op dat gratis openbaar vervoer zal leiden tot verloedering en onveiligheid. Vergriete spreekt dat resoluut tegen. Het gratis openbaar vervoer tijdens de weekends leidde niet alleen tot een forse stijging van het aantal gebruikers, het asociaal gedrag op de bus daalde ook met 60%. “Er zijn meer mensen op de bus en dus is de sociale controle groter en het veiligheidsgevoel belangrijker”, zegt Vergriete.

Waar wachten we op?

Gratis openbaar vervoer is een keuze. Duinkerke bewijst dat die keuze ook realistisch is. En daarin staat de Noord-Franse stad lang niet alleen.

Gratis openbaar vervoer geeft mensen een écht alternatief voor de auto. De leefbaarheid van de stad en de luchtkwaliteit gaan er dan een pak op vooruit. We staan niet langer stil in de file, de koopkracht stijgt en de lokale economie krijgt een flinke impuls.

“In heel Europa doen 56 steden het al voor”, zegt PVDA-voorzitter Peter Mertens. “Een kosteloos openbaar vervoer is een enorme hefboom voor het oplossen van de verkeersknoop en het verbeteren van de luchtkwaliteit. Waar wachten we nog op?”