PVDA-voorzitter Peter Mertens. (Foto Solidair, Salim Hellalet)

'Hoe harder de N-VA achter het Saoedische regime blijft staan, hoe groter de onwaarheden'

auteur: 

Peter Mertens

In alle partijen groeit de kritiek op onze banden met Saoedi-Arabië. Behalve dan bij de N-VA. Hoe meer die partij haar keuze probeert te verantwoorden, hoe groter de onwaarheden worden. De partij gaat plat op de buik voor het grote geld van de Saoedische dictatuur.

Zowat een jaar geleden schreef Jan Segers een opmerkelijk editoriaal in Het Laatste Nieuws. "België zet zowaar zijn leger in om Antwerpen en Brussel te behoeden voor terroristen waaraan het zelf rechtstreeks of onrechtstreeks wapens levert, letterlijk en figuurlijk. Je hoeft niet Peter Mertens te heten en tot de PVDA te behoren om je vragen te stellen bij zoveel absurditeit. Mertens heeft gelijk: België voedt het extremisme dat het beweert te bestrijden. Velen zullen het met hem eens zijn, maar wie heeft het lef om daar logische conclusies uit te trekken, economisch en politiek?"

Zo klonk het dus meer dan tien maanden geleden, op 20 januari 2015. Sinds het artikel 'Dubbele moraal: ons leger zit in Antwerpen, onze wapens in Saoedi-Arabië' op Knack.be voeren wij bijna één jaar campagne om de relaties met schurkenstaat Saoedi-Arabië te breken. Steeds meer partijen en politici hebben de eis overgenomen en het draagvlak voor de boycot is vandaag groter dan ooit. Maar de vraag van Segers blijft wel overeind: "wie heeft het lef om daar logische conclusies uit te trekken?"

'Bien sûr, l'argent n'a pas d'odeur' zong Jacques Brel. Maar het geurloze geld maakt wel blind

Alvast niet de burgemeester van Antwerpen. Vorige week dinsdag, op 25 november 2015, interpelleerde ik Bart De Wever in de gemeenteraad over de nakende Antwerpse concessie voor de Saoedische firma ERS. Een vraag voor de burgemeester, omdat het om een miljardenproject gaat en omdat het om een belangrijk precedent gaat. Het is niet elke week dat een schurkenstaat en terrorismefinancier in de rij staat om geld in de Antwerpse haven te pompen. Maar De Wever deed wat hij altijd doet in moeilijke debatten. Hij gaf niet thuis en schoof de hete aardappel door naar schepen Marc Van Peel. De Antwerpse havenschepen draaide vlot rond de hete brij: er is nog niets beslist maar we staan wel 'aan de vooravond van een belangrijke beslissing'. Van Peel eindigde zijn betoog met opmerkelijke woorden: "ten persoonlijke titel, mijn mening is dat we in het Midden Oosten al veel dictaturen hebben zien verdwijnen en dat wat in de plaats komt niet beter is."

Die uitspraak is op video te herbekijken. En het is straffe koffie. Volgens Van Peel zou Saoedi-Arabië dus een bron van stabiliteit in het Midden Oosten zijn. Welke stabiliteit? De stabiliteit van een dictatuur die meer hoofden afhakt per maand dan IS op een jaar? De stabiliteit van een regime dat haar belangrijkste bankiersfamilies geen strobreed in de weg legt om wereldwijd het meest gewelddadige jihadi-terrorisme te steunen? 'Bien sûr, l'argent n'a pas d'odeur' zong Jacques Brel. Maar het geurloze geld maakt wel blind.

Het geld van Saleh Kamel, de financier van Al Qaeda, weldra in Antwerpen?

Toen in mei dit jaar bekend werd dat er mogelijk Saoedische miljarden naar Antwerpen zouden komen, vielen de N-VA-excellenties haast over elkaars voeten om hun enthousiasme uit te drukken. "Dit zet Antwerpen nog beter op de kaart", vertelde burgemeester Bart De Wever met grote fierheid. De titel prijkte op de internetvoorpagina van Gazet Van Antwerpen. Minister-president Geert Bourgeois moet gedacht hebben: “dat kan beter”, en hij schakelde nog een versnelling hoger. "Dit zet Vlaanderen op de kaart", zo citeerde de internetvoorpagina van Het Laatste Nieuws. Bourgeois noemde de deal "een unieke opportuniteit voor Vlaanderen". In het Vlaanderen van denken-durven-doen lijken alle principes te moeten wijken voor het grote petrogeld.

Waar gaat het om? In mei dit jaar vroeg de Saoedische bankiersfamilie Al Issa een concessie aan voor de firma Energy Recovery Systems (ERS) voor een investering in de Antwerpse haven. De nieuwssite Apache bracht toen uit dat, naast de familie Al Issa, ook Saleh Kamel betrokken was bij de investeringen. Apache publiceerde de bewijzen van de banden tussen Kamel en terreurorganisatie Al Qaeda: de naam van de Saoedische topbankier prijkt op de fameuze 'Golden Chain', een lijst met twintig steenrijke financiers van Al Qaeda. Osama Bin Laden zelf investeerde bovendien 50 miljoen dollar in de Al-Shamal Islamic Bank, die eigendom is van Saleh Kamel. Daarop wrong de haventop zich in allerlei bochten, en beweerde ze plotsklaps dat Saleh Kamel niets meer met het project te maken zou hebben. Bovendien zou Saleh ook "vrijgesproken" zijn in de VS. Apache onthulde echter dat Saleh enkel is vrijgesproken van "directe betrokkenheid bij de aanslagen van 9/11." Het moest er nog aan mankeren! Maar over zijn financiering van Al Qaeda werd nooit een gerechtelijke uitspraak gedaan. Integendeel, de FBI bevestigde de waarachtigheid van de "Golden Chain"-lijst. Zeker is, dat een officiële concessieaanvraag werd ingediend door de familie Al Issa én door Saleh Kamel.

Een bus Mr Proper over de concessie-aanvraag lost niets op

In het programma De afspraak vertelde Peter De Roover (N-VA) op woensdag 25 november: "Uit een screening bleek dat de geruchten over de betrokkenheid van Saleh Kamel op informatie gebaseerd zijn. We moeten er dus van uitgaan dat Saleh Kamel niets met de aanvraag te maken heeft." Niets is minder waar, en het is jammer dat de andere gasten het dossier niet kennen. Ik zal even letterlijk de goedgekeurde (!) notulen van de zitting van de raad van bestuur van de Haven van Antwerpen van 4 mei 2015 citeren: "Onder de aandeelhouders van ERS bevinden zich vooraanstaande Saoedische families, zoals Al Issa en Saleh Kamel." Voilà, dat is dus letterlijk. En toch mag De Roover op nationale televisie komen vertellen dat Kamel "niets" met het dossier te maken heeft. Dat is een staalharde leugen.

Een leugen die de bijgestuurde communicatietechniek van de haventop blootlegt. Want ondertussen wordt er achter de schermen alles aan gedaan om de naam van Saleh Kamel uit het dossier te schrappen. Maar het is niet omdat het havenbestuur een bus Mr Proper over de concessieaanvraag uitgiet, dat de investering plotsklaps minder problematisch zou zijn. Als de nieuwe raad van bestuur van de Antwerpse haven in januari 2016 beslist om toch een concessie toe te kennen aan het Saoedische ERS, dan geeft het hiermee een belangrijk signaal voor het hele land. Midden in deze periode van terreurdreiging 3, zal dan één van de belangrijkste economische actoren van het land het licht op groen zetten voor onbelemmerde handelsrelaties met schurkenstaat Saoedi-Arabië, waar de belangrijkste bankiersfamilies probleemloos het terrorisme mogen sponsoren.

Haventop wil beslissen zonder pottenkijkers en zonder kritische vragen

Havenschepen Van Peel vertelde op de gemeenteraad van november 2015 dat we aan 'de vooravond' staan van een belangrijke beslissing inzake ERS. De Tijd schreef dat deze week de violen op elkaar worden afgestemd. Toch wordt het dossier niet besproken op de komende raad van bestuur van de Haven van Antwerpen, van 14 december. Maar wel op de raad van bestuur van begin januari 2016. Dan start immers een nieuwe raad van bestuur, waaruit bijna alle oppositiepartijen werden weggezuiverd. Zowel Dirk Van Duppen (PVDA), Wouter Van Besien (Groen) als Filip Dewinter (VB) mogen dan niet langer aanwezig zijn op de raad van bestuur, zo besliste de Antwerpse meerderheid in oktober met stilzwijgende steun van de SP.A die zich tijdens de stemming onthield in ruil voor een zitje .

De oppositie wordt vervangen door onder meer Giulia Van Waeyenberge, echtgenote van Michael Saverys van de steenrijke redersfamilie Saverys. En door Roger Roels, voormalig lobbyist voor de containermultinational DP World, die in april 2013 een erg omstreden boetekwijtschelding ter waarde van 19 miljoen euro (!) van het Antwerpse havenbedrijf cadeau kreeg. Oppositie gewipt en extra pionnen voor het grote geld in de plaats: zo kunnen alle potjes netjes gedekt worden en kan men in januari zonder te veel kritische vragen het licht op groen zetten voor de Saoedische miljarden.

Wat kan voor de Italiaanse maffia, moet kunnen voor de Saoedische schurkenstaat

Op de televisie vertelde N-VA Kamerlid Peter De Roover ook nog: "Het is duidelijk dat investeerders heel goed gescreend moeten worden, maar tegelijk zijn 900 arbeidsplaatsen niet iets om geringschattend over te doen of om in een zwart-wit redenering aan ons voorbij te laten gaan." Blijkbaar moet er dus voor de N-VA geen enkel ethisch principe in onze buitenlandrelaties worden ingepast. Dat is pas een zwart-wit-redenering, die men trouwens zelf niet heeft toegepast toen men het Italiaanse Palumbo weigerde (zie verder). Bovendien is het helemaal niet zo dat er geen alternatieven zijn. Niet minder dan elf bedrijven hadden een aanvraag tot concessie ingediend voor het Delwaidedok. Daar werden er 3 van weerhouden, waaronder dus ERS. Het is dus ook perfect mogelijk om alle andere investeringsopties uit het marktonderzoek voor het Delwaidedok opnieuw open te stellen, en de concessie aan een andere investeerder toe te kennen.

Ondertussen loopt er een petitie om te vragen dat het Antwerpse havenbestuur in januari geen concessie toekent aan ERS Het is dan ook perfect mogelijk de aanvraag van ERS te weigeren. De infrastructuur van de haven is publiek goed. Bedrijven kunnen een kaai in concessie nemen, als ze aan een aantal economische, sociale, ecologische én ethische voorwaarden voldoen. Zo weigerde het havenbedrijf vorig jaar de overname van Antwerps Ship Repair door het Italiaanse Palumbo, omdat Palumbo volgens de haventop 'banden met de maffia' zou hebben. Wat kan voor de maffia, moet kunnen voor het Saoedische regime, dat heel wat meer doden op haar geweten heeft. Het voorbeeld van Palumbo bewijst ook dat het havenbedrijf helemaal geen zege nodig heeft vanuit de Vlaamse of federale regering. Men kan in Antwerpen perfect zelfstandig nadenken en ook zelfstandig een beslissing nemen over concessie-aanvragen. Alleen moet men willen.

Hoe meer Saoedi-Arabië in vraag wordt gesteld, hoe harder de N-VA achter het regime gaat staan

Terwijl er in alle andere partijen ondertussen stemmen opstaan om onze relaties met Saoedi-Arabië in vraag te stellen, is het opmerkelijk hoe hard de N-VA achter de Saoedische banden gaat staan. "Saoedi-Arabië is en blijft een bondgenoot in de strijd tegen IS", aldus Peter De Roover op De afspraak. Een bondgenoot in de strijd tegen terrorisme? Amai mijne frak. In mijn opiniestuk 'Snij de zuurstof van IS af', dat ondertussen meer dan 17.000 keer werd gedeeld, schreef ik twee weken geleden: "Officieel strijdt Saoedi-Arabië tegen IS en steunt het land het anti-terreurprogramma van de VN. Maar dat is niet meer dan windowdressing. Alle rapporten blijven aangeven dat de meest radicale salafisten ideologische en materiële steun blijven ontvangen uit het Saoedische koninkrijk."

Volgens de N-VA is het Saoedische regime dus "een bondgenoot in de strijd tegen IS". Daarmee zet de N-VA zich vooraan in de lijst van trouwe bondgenoten van de Saoedische koning Salman, die begin dit jaar aan de macht kwam. In mooi gezelschap van koning Filip, die begin dit jaar naar ginder reisde om eer te betuigen aan de overleden koning, en handjes te schudden met de nieuwe koning Salman. In de jaren 1980 was diezelfde Salman volgens de CIA 'de belangrijkste fondsenwerver voor de mudjahedin en de heilige Islamitische oorlog in Afghanistan'. Journaliste Rachel Bronson maakte in haar boek 'Thicker Than Oil: America's Uneasy Partnership with Saoedi Arabia' ook bekend dat Salman hielp om jihadi-terroristen te rekruteren voor Abdul Rasul Sayyaf. Dat is niet niets, want Sayyaf is de Afghaanse salafi-jihadist die 'de mentor' genoemd wordt van zowel Osama bin Laden als van Khalid Sheikh Mohammed, het mastermind achter de aanslagen van 9/11. Via de Saoedi High Commission for Relief of Bosnia and Herzegovina (SHC) en de Third World Relief Agency (TWRA) sponsorde Salman ook Al Qaeda in Bosnië tijdens de bloedige burgeroorlog. De nieuwe koning van Saoedi-Arabië is ook dikke vriendjes met de Islamitische suprematist Saleh al-Maghamsi, die verklaarde dat er voor Osama bin Laden meer 'heiligheid en eer in de ogen van Allah' te vinden is, dan voor 'Joden, christenen, atheïsten' en andere 'ontrouwen'. Mooie bondgenoot is dat, die nieuwe koning Salman die opgroeide als financier van terroristen in Afghanistan en Bosnië.

Alertheidsniveau 3 voor burgers, alertheidsniveau 0 voor het grote Saoedische geld

“Er wordt geschat dat Saoedi-Arabië meer dan 10 miljard dollar heeft geïnvesteerd om haar Wahabistische agenda te verspreiden via liefdadigheidsinstellingen." Dat is de conclusie van een onderzoeksrapport van het Europees Parlement in 2013. "Veiligheidsexperten van de Europese Unie schatten dat 15 tot 20 procent van dat geld naar Al Qaeda en andere gewelddadige jihadisten werd afgeleid", zo onthulde de Britse krant The Independent op 26 augustus 2014. Terwijl er 2 miljard dollar van de Saoedische staat naar terroristen gaat, blijft de De Roover tegen beter weten in verdedigen dat het Saoedische regime 'een bondgenoot' is in de strijd tegen terrorisme. Alertheidsniveau 3 voor burgers, alertheidsniveau 0 voor het grote Saoedische geld, met de N-VA kan het allemaal.

Zelfs in de VS, dat altijd de hand boven het Saoedische koninkrijk is blijven houden - oliebelangen weet je wel -, groeit de kritiek. Die komt onder meer van de voormalig democratische senator Bob Graham, die mee de gezamenlijke onderzoekscommissie van het parlement en de senaat leidde over de aanslagen van 9/11. Het Amerikaanse Congres maakte haar onderzoeksrapport van meer dan 800 pagina's dik bekend. Of toch bijna helemaal bekend. Want uit het onderzoeksrapport werden 28 pagina's geschrapt. Die gaan meer bepaald over de rol van Saoedi-Arabië bij de aanslagen van 9/11. Bob Graham kent de inhoud ervan, en noemt de info 'schokkend'. Graham is één van de drijvende krachten achter de beweging om de 28 bladzijden vrij te geven en zegt dat ze 'de Amerikaanse regering zullen aanzetten om de aard van onze relatie met Saoedi-Arabië te herzien.' In het Amerikaanse magazine Newsweek van 1 juli dit jaar licht Graham alvast een tipje van de sluier: "Saoedi-Arabië heeft nooit haar belangen gestopt om het extreme Wahabisme te verspreiden. Er bestaat een directe lijn tussen het verspreiden van die ideologie en de creatie van Islamitische Staat. IS is een product van Saoedische idealen, Saoedisch geld en Saoedische organisatorische steun, hoewel ze nu beweren dat ze erg anti-IS zijn. Het zijn net ouders die niets meer te maken willen hebben met een kind dat ze niet langer controleren."

Wie het Saoedische regime blijft steunen heeft het bloed van jonge bloggers en dichters mee aan zijn handen

"Voor alle duidelijkheid, Saoedi-Arabië steekt Syriëstrijders allemaal zonder pardon in de gevangenis. Het regime is zeer repressief ten aanzien van die mensen.", zo mocht Peter De Roover zonder schaamte komen vertellen in De afspraak. Niets is minder waar. Saoedi-Arabië bewapent en financiert vandaag nog altijd Syriëstrijders. Zo sponsoren zij vandaag 'het leger van Islam', Jaysh al-Islam, en 'het leger van de verovering', Jaish al-Fatah. In dat 'leger van de verovering' speelde Al-Nusra, de Syrische tak van Al Qaeda, tot 30 oktober jongstleden een centrale rol. Al-Nusra kwam dit jaar onder meer in het nieuws omdat het, naast de 'normale gewapende operaties', 20 ongewapende Druzen, een Syrische minderheidsgroep, afmaakte. Het Saoedische regime financiert daarnaast vandaag nog altijd het Haqqani-netwerk in Afghanistan, en in Jemen - volgens de Wall Street Journal – heeft het een objectief bondgenootschap met Al Qaeda lopen. De Roover blijft de N-VA-politiek verdedigen met de meest groteske onwaarheden.

Wat wel waar is, is dat sommige terreurgroepen in Saoedi-Arabië ondertussen als 'ongewenst' worden beschouwd, omdat de Saoedi's er geen controle meer over kunnen uitoefenen. Maar zelfs dan is er van een 'zeer repressief' regime ten aanzien van deze terroristen geen sprake. De gevangenissen voor dat soort terroristen zijn 'hallucinant luxueus', zo liet Newsmonkey in maart dit jaar weten. Viersterrenkamers, alle luxe, non-stop-buffet en noem maar op. Neen mijnheer De Roover, het is veel erger als je in Saoedi-Arabië géén terrorist bent. Want dan riskeer je zware boetes en lijfstraffen, zoals de jonge blogger Raif Badawi die een straf van 1000 zweepslagen werd opgelegd omdat hij een blog over mensenrechten had geopend. Of zoals de Palestijnse dichter Ashraf Fayadh, die vorige week door het Saoedische regime 'ter dood' werd veroordeeld omdat zijn poëzie te humanistisch is. Wie het Saoedische regime blijft steunen heeft het bloed van jonge bloggers en dichters mee aan zijn handen.